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La economía nacional creció en promedio 8% anual en los últimos cinco años (2003-08), llegando a 11% y 9%, respectivamente, en los últimos dos años. Ese ha sido el mejor desempeño sostenido desde la década de 1960. Su significado es múltiple: se generaron más de 200.000 empleos (bajando el desempleo a 5,6%), aumentaron los recursos públicos para dedicar mayor atención al desarrollo social y a las inversiones públicas, mejoró el nivel de vida de muchos panameños, la pobreza bajó de 37% a 28% de la población, y se abrieron oportunidades para empresas y profesionales. Es un componente necesario pero no suficiente para el desarrollo nacional y para mejorar la igualdad de oportunidades.

Ahora en 2009 el mundo atraviesa la peor recesión económica desde la posguerra y el crecimiento económico de Panamá se ha reducido a 2%. Ésta comenzará a mejorar gradualmente en 2010. La perspectiva del país para 2011-2020 es buena, pudiendo volver a crecer entre 5% y 8% anual.

Para verlo debemos apreciar las causas inmediatas y mediatas del crecimiento logrado. El común denominador nacional son: el crecimiento de exportaciones (14% anual en promedio) y el alto nivel de inversiones nacionales y extranjeras. Las causas mediatas han sido el posicionamiento de Panamá durante los últimos treinta años que han hecho de su economía una de servicios (78% del total y 75% de las exportaciones), el aprovechamiento de la coyuntura mundial y buenas políticas públicas nacionales.

 

 


 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

Las exportaciones que más crecieron fueron los servicios del Canal (13%), del turismo (16%), de la Zona Libre de Colón (14%), de los puertos de contenedores (15%), de la banca internacional (10%), de las telecomunicaciones (10%), servicios profesionales (10%), el aeropuerto internacional (15%), de bienes frutícolas (25%) y también de la construcción (15%). Aunque la última también ha sido para el mercado doméstico, un alto porcentaje son ventas a extranjeros.

Las actividades de servicios nacionales y exportables se han convertido en el eje de la economía nacional, que en un 80% se sitúa alrededor de la posición geográfica de tránsito. Estos se resumen en servicios de transporte liderados por el Canal y servicios de negocios complementarios a las actividades de transporte, como logística, marítimos y comerciales.

Ha surgido lo que en economía se llama un “conglomerado” de actividades conexas, complementarias y competitivas, cuya productividad y tamaño aumenta por la cercanía entre ellas. Por ejemplo, el Canal, los puertos, la Zona Libre y el aeropuerto internacional se vinculan en sus negocios. El registro de la marina mercante, los servicios de abogados, la reparación y el mantenimiento de barcos, la certificación de naves, las oficinas de compañías navieras en Panamá se vinculan entre sí. Y así sucesivamente entre 26 actividades de servicios internacionales prestados desde Panamá.

 

 

 

 

Su desarrollo ya tiene proporciones de cierto significado internacional. Así, por el Canal transita el 4,2% del comercio marítimo mundial y los puertos transbordaron 4,6 millones de contenedores en 2008. La Zona Libre de Colón tuvo un volumen total de transacciones de 19,2 billones de dólares el mismo año. Ambas son las más grandes de América Latina. El ferrocarril movió 360.000 contenedores. La venta de combustible a barcos en tránsito (4.767 en 2008) fue 3,3 millones de toneladas métricas, una de las más altas de la región. Unos 230 cruceros de turismo con medio millón de pasajeros pararon en puertos panameños. La marina mercante tiene el mayor registro de barcos en el mundo (202 millones de toneladas). El aeropuerto de Tocumen tuvo 4,5 millones de pasajeros, de los cuales 1,6 millones fueron tránsitos. La carga aérea fue de 86 mil toneladas, un alto porcentaje de Zona Libre. El centro bancario regional tiene 91 bancos con 71 billones de dólares de activos. Diez de las más grandes compañías navieras en el mundo tienen oficinas en Panamá y coordinan desde aquí algunas actividades logísticas regionales. Más de 26 bufetes de abogados manejan negocios marítimos y otros negocios internacionales desde Panamá. Más de doce compañías de seguros y reaseguros complementan esas actividades. Telecomunicaciones internacionales con cables de fibra óptica son de las mejores en América Latina y crecen rápido. El turismo del Canal y de comercio es un porcentaje significativo del total de turismo. Empresas internacionales de cierta envergadura ubican aquí sus oficinas internacionales.

Con la expansión del Canal en los próximos cuatro años, el volumen de tráfico aumentará después, contribuyendo al crecimiento de todas esas actividades. Asumiendo una normalización de la economía mundial y la adopción en Panamá de políticas consecuentes con ese desarrollo, la perspectiva es que el país puede crecer entre 5% a 8% anual por quince años. Se necesita mucha capacitación de la gente, modernización de la infraestructura física, fortalecimiento de las instituciones, servicios públicos más eficientes, combate más efectivo de la pobreza y fortalecimiento de la gobernabilidad democrática en el país. Temas importantes y de envergadura.

 

 

 

 

 

Todo lo anterior se ha vislumbrado desde hace treinta años y más. Poco a poco se ha ido construyendo y ha tomado fuerza. Panamá se sitúa en el centro del sistema de logística de transporte en el hemisferio. Y todo ello redundará en un mayor desarrollo y bienestar de la población panameña.

 

 

 

 

 

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